É licenciado em História e doutorado em Ciências da Educação pela Universidade de Lisboa.

Foi dirigente estudantil (1973-77), diretor escolar (1978-1983), técnico de planeamento regional em educação, na CCDR-N (1983-1988), diretor-geral do Ministério da Educação, no GETAP (1988-1992), Secretário de Estado dos Ensino Básico e Secundário do XII Governo Constitucional (1992-1993), Presidente do Conselho de Administração da Fundação Manuel Leão (1996-2014), Diretor da Faculdade de Educação da Universidade Católica (2002-2013). Representou Portugal em vários organismos internacionais como a OCDE (CERI) e a UNESCO.

Atualmente é investigador no Centro de Estudos do Desenvolvimento Humano (UCP) e é professor catedrático na Universidade Católica. É autor de várias publicações, livros e artigos, que se podem consultar na base de dados Academia.edu, no site www.joaquimazevedo.com e no repositório Veritati da UCP. É diretor de várias publicações, entre elas a Revista Portuguesa de Investigação Educacional e da Revista EDUCAcise - International Educational Journal. É ainda membro cooptado do Conselho Nacional de Educação, dirige a Comissão de Políticas Públicas e Desenvolvimento do Sistema Educativo, pertencendo à Comissão Coordenadora do CNE. O seu último livro é "Liberdade e Política Pública de Educação". Ensaio sobre um novo compromisso social pela educação” (2011). É ainda membro da Comissão Nacional Justiça e Paz.